الأدوية المضادة للاكتئاب مثيرة للجدل بقدر ما هي شائعة، حيث أن واحد من كل عشرة أمريكيين يتناول شكل من أشكال الأدوية المضادة للاكتئاب. 

اكتشف الباحثون أول مضادات للاكتئاب بالصدفة البحتة في عام 1950 .  بينما كانوا يبحثون عن علاج لمرض انفصام الشخصية ، وجد العلماء في Munsterlingen في سويسرا أن دواءًا قام بتعديل توازن الناقلات العصبية في الدماغ – المواد الكيميائية التي تتحكم في المزاج والألم والأحاسيس الأخرى – وتسبب في حدوث نوبات من النشوة للمرضى. 

بالنسبة للمصابين بالفصام ، بالطبع ، جعل ذلك حالتهم أسوأ.  لكن سرعان ما أدرك الباحثون أن هذا الدواء هو علاج مثالي لمرضى الاكتئاب. 

عند تجربته لأول مرة في عام 1955 ، وجد بعض المرضى أنفسهم أنهم أصبحوا اجتماعيين أكثر بدأوا يشعرون بالنشاط ووصفوا الدواء بأنه علاج معجزة. 

الدواء ، المسمى إيميبرامين والذي عرف تجارياً باسم Tofranil في عام 1958 ، سرعان ما تبعته عشرات الأدوية المنافسة والتي عرفت فيما بعد باسم مضادات الإكتئاب ثلاثية الحلقات لبنيتها الكيميائية ثلاثية الحلقات Tricyclic antidepressants – حيث هرعت شركات الأدوية للاستفادة من هذا الإكتشاف وأزدهرت الأسواق به ليصبح ذلك العقد أول عقد ظهرت فيه مضادات الإكتئاب.

نجحت هذه الأدوية في تقليل الأعراض لـ 60 ٪ إلى 80 ٪ من المرضى ، ولكنها تسببت أيضًا في آثار جانبية خطيرة ، بما في ذلك الشعور بالخمول وزيادة الوزن وأحيانًا الموت بسبب إقدام بعض المرضى على تناول الجرعات الزائدة.

وهكذا تزايدت الحاجة لتوفر حبوب أفضل ، ولم يمض وقت طويل قبل أن ينتج العلماء فئة جديدة من مضادات الاكتئاب ، بقيادة بروزاك ، والتي دخلت السوق الأمريكية في عام 1987 ، تليها زولوفت في عام 1991 وباكسيل في عام 1992.

ثم بدأت الأدوية – المعروفة باسم مثبطات امتصاص السيروتونين الانتقائية (SSRIs) – في الإنتشار. والتي تعمل على إستهداف مادة السيروتونين.

السيروتونين ، وهو مركب مهم ينقل الإشارات بين الخلايا العصبية.  قدمت مثبطات استرداد السيروتونين الانتقائية الراحة لنفس النسبة المئوية من المرضى كما فعل أسلافهم من مضادات الإكتئاب ولكن كان من الأسهل وصفها دون المخاطرة بجرعة زائدة وكان لها آثار جانبية أقل.

نجحت هذه الأدوية نجاحًا هائلاً.  في عام 1987 ، توقع المحللون أن يحقق بروزاك ، ما يصل إلى 175 مليون دولار سنويًا بحلول عام 1990. وقد تجاوز هذا الهدف بالفعل في عام 1989 ، حيث كسب 350 مليون دولار – وهو أكثر مما تم إنفاقه سنويًا على جميع مضادات الاكتئاب التي تم جمعها معًا  قبل سنوات.  بحلول عام 1990 ، كان بروزاك أكثر مضادات الاكتئاب التي يتم وصفها في البلاد ، و تجاوزت مبيعاته السنوية مليار دولار قريبًا.

مع الوقت أصبح وصف هذه الأدوية قد تجاوز المرضى المصابين بالإكتئاب فقط. حيث بدأ الأطباء في وصفها للجميع من المتقاعدين إلى القلقين إلى أولئك الذين ينتابهم الخوف من التحدث أمام الجمهور. أصبح بروزاك  يستخدم حتى في الطب البيطري ، للكلاب التي تبدو خاملة وغير نشيطة.

بينما أصبح الخوف من الإفراط في تناول هذه الأدوية بدون حاجة حقيقية لها يتزايد. الا أن الخوف الأكبر هو من أن الكثير من أولئك الذين هم في حاجة حقيقية لها لازالوا مرتابين منها بسبب الإشاعلت الكثيرة التي طالما طالت هذه الأدوية.